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Homme avec des gants accroupi sur le sol.
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Le bénéficiaire du CEPF Environmental Awareness Group, Inc. surveille et élimine les espèces envahissantes à Antigua.
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© EAG/photo d'Alan Scholl

La biodiversité du hotspot de la biodiversité des Caraïbes est à la fois unique et vulnérable. Comme celui de la plupart des autres systèmes insulaires, l'isolement relatif des îles a donné naissance à de nombreuses formes endémiques et à une biodiversité caractérisée par de petites populations, une base génétique étroite, des capacités compétitives réduites, des possibilités de dispersion limitées et des distributions restreintes. En conséquence, la biodiversité indigène du hotspot des îles des Caraïbes a une capacité limitée à amortir les menaces naturelles et anthropiques.

Utilisation des ressources biologiques : surexploitation, persécution et contrôle

L'utilisation non durable de ressources biologiques limitées et souvent en déclin est la principale menace pour la biodiversité dans le hotspot des îles des Caraïbes.

Les principales activités qui entrent dans cette catégorie comprennent l'extraction de bois; la sur-collecte de bois de chauffage (en particulier le charbon de bois) ; collection de plantes pour l'horticulture; chasse et collecte d'œufs non durables à des fins alimentaires ou sportives ; et piégeage d'animaux pour le commerce des animaux de compagnie et de l'aquariophilie.

La liste des espèces souffrant d'une utilisation non durable des ressources est presque certainement conservatrice car les données quantitatives sur bon nombre de ces activités sont rares. Cela s'explique en partie par le fait que l'exploitation est souvent illégale et, par conséquent, cachée, et en partie parce que la surveillance est inadéquate en raison du manque de ressources au sein des agences environnementales compétentes.

Expansion et intensification de l'agriculture et de l'aquaculture

Le défrichement à grande échelle des terres pour l'agriculture, principalement des plantations de canne à sucre à basse altitude, a commencé au XVIe siècle, peu après le début de la colonisation européenne, et s'est intensifié au cours des XVIIIe et XIXe siècles, entraînant une déforestation généralisée dans toute la région (le bois a été utilisé pour à la fois la construction et le carburant pour les usines sucrières). Cela a conduit à une érosion déstabilisante, à la perte de certains cours d'eau permanents et à une baisse de la fertilité des terres. 

Certaines des plus petites îles ont perdu pratiquement toute leur forêt indigène à cette époque ou ont été complètement modifiées par le développement agricole.

L'essor ultérieur de nouveaux marchés d'exportation agricoles a conduit à de nouvelles périodes de déforestation intense, comme pendant et après le boom de la banane des années 1970 et 1980 dans les îles du Vent. 

Les menaces récentes pesant sur les forêts de montagne du fait de l'agriculture proviennent de l'extension des plantations de cacao, de café et de tabac. L'abandon du sucre (et d'autres cultures importantes, telles que le coton, sur certaines îles) en raison de conditions économiques modifiées ou d'une réduction de la fertilité des sols a souvent entraîné une transformation en pâturage et une forte augmentation de la production animale, en particulier du bétail.

Le surpâturage a considérablement modifié la végétation de nombreuses zones forestières, entraînant une dégradation de la végétation broussailleuse, et continue de constituer une menace pour la végétation indigène.

La plupart des forêts des Caraïbes ont été perdues au profit du développement agricole. Aujourd'hui, moins de 10 % de la végétation d'origine reste intacte dans le hotspot.

Espèces envahissantes et autres espèces problématiques, gènes et maladies infectieuses

Les espèces exotiques envahissantes les plus dommageables sur les îles sont généralement les vertébrés terrestres, tels que les chèvres, les chats sauvages, les porcs et les rats. Ces espèces sont responsables de plus de la moitié de toutes les extinctions animales sur les îles dans le monde. 

Comme d'autres îles, les habitats des Caraïbes sont vulnérables aux impacts des espèces envahissantes en raison des populations généralement petites d'espèces indigènes, des effets évolutifs de l'isolement et de la libération d'espèces introduites par des ennemis naturels. 

La propagation des espèces exotiques envahissantes est facilitée dans les Caraïbes par la dépendance de la région vis-à-vis des importations, son degré élevé d'exposition aux phénomènes météorologiques extrêmes et la multiplicité des voies que les espèces exotiques peuvent emprunter pour atteindre les îles.

L'introduction et la perturbation d'espèces exotiques envahissantes sont des phénomènes en cours dans le hotspot, les pays étant aux prises avec des menaces nouvelles et émergentes. Par exemple, les espèces d'herbes marines envahissantes Stipulacée Halophila s'est rapidement propagé dans les Caraïbes orientales depuis 2002 et constitue une menace potentielle pour le fonctionnement des écosystèmes d'herbiers marins locaux. Maintenant trouvée aussi loin au nord que les îles Vierges américaines et Porto Rico, les implications de cette espèce exotique envahissante sur la conservation marine semblent graves et sont actuellement à l'étude.

Développement résidentiel, commercial, industriel et touristique

La croissance considérable des populations et des économies de la plupart des pays des Caraïbes au cours des 50 dernières années s'est accompagnée de développements urbains industriels et commerciaux étendus et des infrastructures associées, qui se sont produits sans une planification appropriée. Cela a conduit à la destruction et à la dégradation d'immenses zones d'habitat naturel, transformant le paysage et le caractère de nombreuses îles des Caraïbes. 

La plus grande préoccupation a été l'énorme croissance incontrôlée du tourisme dans la région des Caraïbes, avec la construction généralisée d'hôtels, de marinas et les développements associés, en particulier le long des côtes avec des plages de sable blanc et des récifs coralliens au large, entraînant souvent une érosion des plages et d'autres impacts. 

Le développement a souvent signifié l'élimination complète de la végétation naturelle le long du rivage, la plantation d'arbres d'ornement, d'arbustes et d'herbe pour les pelouses et les terrains de golf, le remblayage des zones de mangrove pour l'aménagement de marinas et la lutte contre les moustiques, et la construction de nouvelles routes pour donner accès aux zones côtières. des zones qui n'étaient auparavant accessibles qu'à pied ou par la mer. 

En savoir plus sur la stratégie du CEPF dans le hotspot de notre profil de l'écosystème (PDF - 16.6 Mo), également disponible en Français (PDF - 17.4 Mo) et Espagnol (PDF - 18.1 Mo).